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¿Qué es la diarrea?

La diarrea es un aumento anormal de la frecuencia, el volumen y la liquidez de las heces. Puede ser aguda o crónica, y cada una tiene diferentes causas y métodos de tratamiento. Si no se trata, la diarrea puede poner en peligro la vida, especialmente en el caso de los niños pequeños.

Síntomas de la diarrea

Los síntomas de la diarrea incluyen:

  • Dolor o calambres en el abdomen
  • Necesidad urgente de usar el baño
  • Heces sueltas y acuosas
  • Evacuación frecuente del intestino
  • Náuseas
  • Hinchazón
  • Fiebre
  • Pérdida de peso
  • Vómitos (en algunos casos)

¿Cómo prevenir la diarrea?

Para evitar la propagación de las infecciones que causan diarrea, siempre hay que mantener una buena higiene general. Lavarse las manos es una de las formas más efectivas de prevenir la propagación de los virus y las bacterias que pueden causar diarrea. También es importante practicar una buena higiene de los alimentos y del agua, especialmente cuando se viaja al extranjero, como por ejemplo, evitar el agua del grifo que puede ser insegura y los alimentos poco cocinados.

Posibles complicaciones de la diarrea

La diarrea que dura 4 semanas o más (ya sea continua o intermitente) se conoce como diarrea crónica y puede ser un síntoma de una enfermedad o afección crónica subyacente.

La diarrea crónica puede provocar una rápida deshidratación, una condición que puede ocurrir cuando el cuerpo pierde más agua de la que consume y no tiene suficiente agua u otros fluidos para llevar a cabo su función normal. La deshidratación es particularmente peligrosa en los bebés y los niños, los ancianos y las personas con sistemas inmunológicos debilitados.

Pruebas para la Diarrea

La mayoría de las diarreas desaparecen por sí solas en unos pocos días. Cuando la diarrea dura más tiempo, se necesitan pruebas para averiguar qué la causa, de modo que se pueda administrar el tratamiento adecuado.

La visita al médico para la diarrea consistirá en un examen físico y una historia médica completa, incluyendo una revisión de su medicación. El médico también le palpará cuidadosamente el abdomen y le realizará un examen rectal.

Además, las pruebas pueden incluir:

  • Análisis de sangre. Un recuento sanguíneo completo puede mostrar signos de infección, anemia, inflamación o desequilibrio de electrolitos, para ayudar a determinar la causa de su diarrea.
  • Examen de Heces Fecales. Esto podría recomendarse para determinar si una bacteria o un parásito está causando su diarrea. Un profesional de la salud le dará recipientes para recoger y almacenar sus muestras de heces, así como instrucciones sobre dónde enviar o llevar los recipientes para su análisis. (2)
  • Prueba del aliento con hidrógeno. Esta prueba se utiliza para diagnosticar la intolerancia a la lactosa midiendo la cantidad de hidrógeno en su aliento. En circunstancias normales, se detecta poco hidrógeno en la respiración. Sin embargo, cuando alguien es intolerante a la lactosa, la lactosa no digerida produce altos niveles de hidrógeno en el aliento. El examen implica beber una bebida con una cantidad conocida de lactosa y luego inhalar dentro de un recipiente tipo globo para medir los niveles de hidrógeno en el aliento. Un alto nivel de hidrógeno llevará a un diagnóstico de intolerancia a la lactosa.
  • Prueba de ayuno. Esto ayudará a determinar si la intolerancia alimentaria o la alergia es la causa de su diarrea. Su médico puede pedirle que evite ciertos alimentos, incluyendo los lácteos, el trigo, los carbohidratos u otros ingredientes en un esfuerzo por ver si sus síntomas de diarrea responden a esos cambios en la dieta. (3)
  • Colonoscopia o Sigmoidoscopia. Ambos son exámenes que involucran un tubo iluminado con una cámara. Una colonoscopia implica seguir una dieta especial el día anterior al examen, típicamente sin alimentos sólidos y por lo general no comer ni beber nada después de la medianoche la noche anterior al examen. Es posible que también necesite tomar un laxante ya sea en forma de píldora o líquido o usar un equipo de enema para vaciar el colon. Durante el procedimiento, para el cual usted está sedado, el tubo se inserta en el recto y la cámara le da al doctor una vista del interior de todo el colon para revisar si hay anormalidades. Una sigmoidoscopia es un procedimiento similar pero sólo observa el recto y la porción inferior del colon.

Cuándo ver a su médico

Aunque los ataques ocasionales de diarrea son comunes y no son motivo de preocupación, la diarrea puede ser peligrosa si conduce a una deshidratación grave. También puede ser una señal de una infección o de un problema de salud más grave.

Visite a su médico de inmediato si experimenta cualquiera de los siguientes síntomas:

  • Diarrea que dura más de dos días
  • Diarrea acompañada de una fiebre de 102 grados F o superior
  • Seis o más heces sueltas en 24 horas
  • Dolor severo e insoportable en el abdomen o el recto
  • Heces con sangre o heces que son negras y alquitranadas o que contienen pus
  • Diarrea acompañada de vómitos frecuentes
  • Signos de deshidratación
  • Los bebés, los niños pequeños y los niños de corta edad deben ser llevados al médico si tienen cualquiera de estos síntomas o diarrea que dura más de 24 horas.

Los adultos mayores y las personas con sistemas inmunológicos comprometidos también deben buscar atención médica si tienen diarrea.